De geschiedenis van cosmetica omspant minstens 7.000 jaar en is aanwezig in bijna elke samenleving op aarde. Cosmetische lichaamskunst zou de vroegste vorm van een ritueel in de menselijke cultuur zijn geweest. Het bewijs hiervoor wordt geleverd in de vorm van gebruikte rode minerale pigmenten (rode oker), met inbegrip van krijtjes, die in verband worden gebracht met de opkomst van Homo sapiens in Afrika.

Archeologisch bewijs van cosmetica dateert zeker uit het oude Egypte en Griekenland. Volgens één bron zijn de eerste belangrijke ontwikkelingen het gebruik van ricinusolie in het oude Egypte als beschermende balsem en huidcrèmes gemaakt van bijenwas, olijfolie en rozenwater zoals beschreven door de Romeinen. De oude Grieken gebruikten ook cosmetica. Cosmetica worden genoemd in het Oude Testament – 2 Koningen 9:30 waar Jezebel haar oogleden schilderde – ongeveer 840 BC- en het boek Esther beschrijft verschillende schoonheidsbehandelingen ook. Cosmetica werden ook gebruikt in het oude Rome, hoewel veel van de Romeinse literatuur suggereert dat het werd afgekeurd. Het is bekend dat sommige vrouwen in het oude Rome uitgevonden make-up met inbegrip van op lood gebaseerde formules, om de huid te bleken, en kohl werd gebruikt om de ogen te lijnen.

In het begin van de jaren 1900 was make-up niet al te populair. In feite droegen vrouwen nauwelijks make-up. Make-up was in die tijd nog voornamelijk het terrein van dames van de nacht, die in cabarets en op het zwart-wit scherm. Gezichtslak (het aanbrengen van echte verf op het gezicht) werd populair onder de rijken op dit moment in een poging om bleker te kijken. Deze praktijk was gevaarlijk omdat arseen vaak het hoofdingrediënt was, Een bleke huid werd geassocieerd met rijkdom omdat het betekende dat men niet in de zon werkte en het zich kon veroorloven om de hele dag binnen te blijven. Cosmetica waren zo impopulair dat ze niet in warenhuizen gekocht konden worden, maar alleen in theaterkostuumwinkels. De ‘make-uproutine’ van een vrouw bestond vaak alleen uit het gebruik van papier poudré, een gepoederd blad papier/olie, om in de winter de neus te bleken en in de zomer de wangen te glanzen. Rouge werd beschouwd als provocerend, dus werd alleen gezien op “vrouwen van de nacht. Sommige vrouwen gebruikten gebrande luciferstick om wimpers donker te maken, en geranium en papaver bloemblaadjes om de lippen te vlekken.