Cosmetica wordt al duizenden jaren gebruikt. Het ontbreken van regelgeving voor de productie en het gebruik van cosmetica heeft geleid tot negatieve bijwerkingen, misvormingen, blindheid, en zelfs de dood door de eeuwen heen. Voorbeelden hiervan zijn het wijdverbreide gebruik van cerus (wit lood) om het gezicht te bedekken tijdens de Renaissance, en blindheid veroorzaakt door de mascara Lash Lure in het begin van de 20e eeuw.

Egyptische mannen en vrouwen gebruikten make-up om hun uiterlijk te verbeteren. Ze waren erg gecharmeerd van eyeliner en oogschaduw in donkere kleuren zoals blauw, rood en zwart. Oude Sumerische mannen en vrouwen waren misschien wel de eersten die lippenstift uitvonden en droegen, zo’n 5000 jaar geleden. Ze verbrijzelden edelstenen en gebruikten ze om hun gezichten te versieren, voornamelijk op de lippen en rond de ogen. Ook rond 3000 v. Chr. tot 1500 v. Chr. pasten vrouwen in de oude Indus Valley Civilization rode lippenstift toe op hun lippen voor gelaatsversiering. Oude Egyptenaren haalden rode kleurstof uit fucus-algin, 0,01 % jodium, en wat broommanniet, maar deze kleurstof leidde tot ernstige ziekte. Lippenstiften met glinsterende effecten werden aanvankelijk gemaakt met behulp van een parelmoeren substantie gevonden in visschubben. Zesduizend jaar oude overblijfselen van de uitgeholde graven van de oude Egyptische farao’s zijn ontdekt.

Volgens één bron zijn de eerste belangrijke ontwikkelingen:

  • Kohl gebruikt door het oude Egypte als oogbeschermer.
    Ricinusolie gebruikt door het oude Egypte als beschermende balsem.
    Huidcrèmes van bijenwas, olijfolie en rozenwater, beschreven door Romeinen.
    Vaseline en lanoline in de negentiende eeuw.

De Oude Grieken gebruikten ook cosmetica zoals de Oude Romeinen dat deden. Cosmetica wordt genoemd in het Oude Testament, zoals in 2 Koningen 9:30, waar Jezebel haar oogleden schilderde – ongeveer 840 v. Chr. – en in het boek van Esther, waar schoonheidsbehandelingen worden beschreven.

Een van de meest populaire traditionele Chinese medicijnen is de schimmel Tremella fuciformis, gebruikt als een schoonheidsproduct door vrouwen in China en Japan. De schimmel verhoogt naar verluidt de vochtretentie in de huid en voorkomt seniele degradatie van microbloedvaten in de huid, waardoor rimpels worden verminderd en fijne lijntjes worden gladgestreken. Andere anti-aging effecten komen van het verhogen van de aanwezigheid van superoxide dismutase in de hersenen en lever, het is een enzym dat fungeert als een krachtige antioxidant in het hele lichaam, met name in de huid. Tremella fuciformis is ook bekend in de Chinese geneeskunde voor het voeden van de longen.